La última crisis de la cadena de suministro podría amenazar el alijo mundial de alimentos y energía

Por Rachel Premack de FreightWaves

Visto en: ZeroHedge

Probablemente no pases mucho tiempo pensando en barcazas. Esto es algo que deberías cambiar. 

La industria de las barcazas es bastante importante. Es crucial para mover aluminio, petróleo, fertilizantes y carbón, particularmente en el río Mississippi y sus afluentes. Alrededor del 60% del grano y el 54% de la soja para la exportación de EE. UU. se transportan a través de la barcaza noble . Las barcazas también tocan más de un tercio de nuestro carbón exportado. 

En este momento, la industria de las barcazas, y todos los que dependemos de sus productos, están sumidos en una crisis. Los niveles de agua en la cuenca del río Mississippi están en su punto más bajo en más de una década. 

El momento para tal sequía es bastante malo. En este momento es la temporada de cosecha, por lo que los agricultores buscan mover sus productos. La lucha laboral en curso en los ferrocarriles de la nación también hace que la red de respaldo sea incierta. 

El tráfico de barcazas detenido o lento también es preocupante para el mundo en general. Las exportaciones estadounidenses de carbón son clave en este momento, ya que Europa se enfrenta a una crisis energética masiva de cara al invierno. “Cualquier inconveniente amenaza con interrumpir el comercio en un momento en que la demanda de carbón está aumentando mientras Europa supera una crisis energética exacerbada por la guerra de Rusia en Ucrania”, como informó Bloomberg el 6 de octubre .

Las exportaciones de cereales y soja también son importantes en este momento, porque nos enfrentamos a una escasez de esos productos en medio de la guerra en Ucrania. 

“Estamos teniendo un gran impacto en la capacidad”, dijo Sandor Toth, presidente de la firma de inteligencia de mercado de barcazas Criton Corp.

La sequía provocó un atasco de 100 barcos la semana pasada

Los bajos niveles de agua y el dragado cerraron el tráfico de barcazas que se dirigían al norte y al sur en el Mississippi la semana pasada. En un momento, más de 100 remolcadores y 2000 barcazas se quedaron esperando. La sección bloqueada del río, entre Louisiana y Mississippi, reabrió el lunes. El tráfico está limitado a una dirección, según el suboficial José Hernández de la Guardia Costera de EE. UU.

Eso es ciertamente mejor que el tráfico de dirección cero, pero aún se espera que el Mississippi se seque aún más. Lisa Parker, representante del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE. UU., dijo a FreightWaves que se esperan condiciones más secas durante las próximas semanas. El río está absorbiendo las reservas de agua en este momento, agregó Parker, pero esas reservas eventualmente se agotarán.

“La conclusión es que necesitamos lluvia”, dijo Parker.

Las tarifas de las barcazas suben alrededor del 200%

Las tarifas actuales revelan cuán severa es la crisis de capacidad de las barcazas.

Según el Departamento de Agricultura de EE. UU., el costo de transportar granos en barcazas desde St. Louis fue un 218 % más alto año tras año durante la semana del 4 de octubre. Los envíos desde Cincinnati y Louisville, Kentucky, aumentaron un 196 % durante el mismo período. período.

Hablemos de por qué necesitamos barcazas

Mientras estaba demasiado ocupado elogiando camiones, aviones y trenes, se olvidó de respetar nuestra industria de barcazas. Alrededor del 92% de la producción agrícola del país proviene de la cuenca del río Mississippi. Parte de eso se consume en el país y parte se exporta a lugares como China, Corea del Sur y México.

Las barcazas son una forma rápida y fácil de exportar productos agrícolas. Un remolque de 15 barcazas puede transportar la misma cantidad de carga que dos trenes de carga de 108 vagones o la friolera de 1050 semirremolques, según American Waterways Operators, que se describe a sí misma como “la defensora, recurso y proveedora de la industria de remolcadores, remolcadores y barcazas”. voz unida.”

Con solo 1 galón de combustible, la ingeniosa barcaza puede recorrer 616 toneladas-milla, en comparación con las 478 toneladas-milla del ferrocarril y las 150 toneladas-milla del camión, según el grupo de la industria. Y en comparación con el tren o el camión, es un modo de transporte mucho más seguro por el número de muertes de trabajadores.

‘Conectar una manguera de jardín a una boca de incendios’

Pero, por supuesto, todo esto se basa en niveles de agua adecuados. Cuanto más angosto y poco profundo se vuelve el Mississippi, menos pueden moverse los agricultores y los fabricantes. Mike Steenhoek, quien es el director ejecutivo de Soy Transportation Coalition, describió esto en un correo electrónico del 28 de septiembre.

Cada pie reducido de profundidad del agua da como resultado 150-200 toneladas cortas menos cargadas por barcaza, escribió Steenhoek. Un remolque que mueva 15 barcazas, por ejemplo, puede mover 75 000 bushels menos de soya. (Aparentemente, 1 bushel de soja produce 48 libras de “¡comida rica en proteínas!”)

Parker, del Cuerpo de Ingenieros del Ejército, dijo que la organización tiene como objetivo mantener 9 pies de agua navegable. Toth dijo que de 11 a 12 pies es una profundidad más típica que los operadores de barcazas esperan en el río.

Luego está el tema del estrechamiento del río Mississippi. El tráfico unidireccional en el río en este momento significa que los barcos a menudo tienen que esperar mientras pasa el tráfico que se aproxima.

“Lo que normalmente había sido una carretera de dos carriles con tráfico en cada dirección se convierte en una carretera de un solo sentido con tráfico en una sola dirección”, dijo Toth. “Eso agrega una enorme cantidad de tiempo de tránsito”.

Steenhoek escribió que los remolques de barcazas en el río al sur de St. Louis generalmente remolcan de 30 a 40 barcazas. Pero los gigantes de las barcazas anunciaron un máximo de 25 barcazas en esa parte del río, según el correo electrónico del 28 de septiembre. El río no puede acomodar con seguridad más que eso.

“Al intentar transportar una cosecha robusta esperada a través de un sistema de vías navegables interiores menos eficiente, se vuelve análogo a conectar una manguera de jardín a una boca de incendios”, escribió Steenhoek. “Tener que cargar barcazas más livianas y restringir la cantidad de barcazas da como resultado la necesidad de más viajes de ida y vuelta para acomodar una cantidad determinada de volumen”.

Han sido unos años difíciles para la industria de las barcazas

A diferencia del resto del transporte, la pandemia no proporcionó una riqueza incalculable para las empresas de barcazas. Los camioneros y los transportistas marítimos se divirtieron mucho llevando sus pedidos de comercio electrónico en la segunda mitad de 2020 y hasta 2021.

En cambio, las empresas de barcazas lidiaron con una menor producción de fabricación, y eso aún no se ha recuperado por completo, dijo Toth. Las tasas de utilización de los equipos siguen siendo bajas, en parte gracias a los desafíos de contratación y los retrasos en el mantenimiento de los equipos.

“Tuvimos acerías cerrando, refinerías recortando”, dijo Toth. “Todos los principales productos a granel que movíamos en barcazas vieron reducida la demanda, con la excepción de ciertos productos agrícolas. Los productos industriales, como acero, cemento, arena y grava, arena de fracturación, todo lo relacionado con la industria petrolera, todos sufrieron un gran golpe”.

Pero nada ha sido tan brutal para los barqueros como lo que Toth llamó la “masacre del carbón”. Los volúmenes de carbón han disminuido en alrededor de dos tercios, estimó.

Rail experimentó una caída similar en los volúmenes de carbón, pero la última década solo ha sido amable con el rendimiento de sus acciones y los precios de las acciones. La consolidación y el transporte ferroviario programado de precisión ayudaron a las empresas a reducir costos. Los niveles de servicio también disminuyeron.  

La industria de barcazas no puede reducir sus niveles de servicio de la misma manera, dijo Toth. Si los tiempos de tránsito se retrasan, por ejemplo, sus clientes no tienen que aguantarse. Los agricultores y los fabricantes pueden lanzar muy fácilmente su propio concierto de barcaza, como lo demuestra la barcaza interna del gigante de granos Archer Daniels Midland.

Pone a la barcaza noble en una posición desfavorable. Tiene los envíos ultrapesados ​​y de bajo margen del ferrocarril, combinados con la facilidad de entrada del transporte por carretera. Y además de eso, una sequía está absorbiendo el conducto que la industria necesita para hacer negocios. El resto del mundo, que necesita combustible y alimentos estadounidenses, podría estar en riesgo.